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domingo, 9 de novembro de 2008

Cientistas descobrem novas florestas fósseis

Fóssil de uma espécie de samambaia. Foto: Illinois State Geological Survey
Cientistas crêem poder tirar lições sobre aquecimento global
Cientistas americanos e britânicos anunciaram ter descoberto novas florestas fósseis de 300 milhões de anos em minas de carvão em Illinois, nos Estados Unidos.
A antiga vegetação, hoje transformada em rocha, é remanescente das primeiras florestas tropicais do mundo, que passaram pelo período em que o planeta se aqueceu e deixou a chamada Era do Gelo.
Os pesquisadores dizem acreditar que o estudo da dinâmica da antiga vegetação pode fornecer elementos para compreender como as florestas modernas reagirão à elevação da temperatura da Terra.
Os detalhes foram apresentados pelo paleontólogo Howard Falcon-Long, da Universidade de Bristol, em um evento sobre aquecimento global na Inglaterra.
"O fascinante é que descobrimos que estas florestas entraram dramaticamente em colapso em um período que coincidiu com o aquecimento global", disse Falcon-Lang.
Ecossistema diferente
O paleontólogo afirma que, há 300 milhões de anos, a Terra passava de seu estado frio, com grandes blocos de gelo, para um estado caracterizado por um clima quente e sem gelo.
"O mais interessante é que as florestas (que descobrimos) datam de antes e depois desse período, então podemos ver como as primeiras florestas do nosso planeta responderam ao aquecimento global", diz o cientista.
"A floresta que existia antes do aquecimento é dominada por árvores de musgo altas, gigantes", acrescenta. "Depois, essas florestas mudam completamente."
"Todo o sistema entra em colapso e se reorganiza, é substituído por uma vegetação de samambaias e ervas, um ecossistema completamente diferente", completa Falcon-Long.
Comparações
Segundo a equipe liderada pelos pesquisadores, algumas das florestas chegam a se espalhar por 10 mil hectares – o tamanho de uma cidade.
Eles já haviam anunciado uma descoberta semelhante no ano passado. De lá para cá, outras cinco florestas foram descobertas.
Cientistas escavam em mina em Illinois, EUA. Foto: Howard Falcon-Lang, Universidade de Bristol
Fósseis de floresta são os maiores já encontrados no mundo
Os cientistas disseram ter encontrado as florestas em camadas, umas sobre as outras. Para eles, o terreno antigo experimentou repetidos períodos de subsidência e inundações, que enterraram as matas em uma seqüência vertical.
A vegetação se tornou visível por conta da extensa atividade mineradora na área entre os Estados de Illinois, Indiana e Kentucky.
Os pesquisadores dizem que o próximo passo da pesquisa é definir com mais precisão os períodos em que os eventos geológicos ocorreram, caracterizando as condições ambientais exatas da época. Só então será possível comparar os fatores que precipitaram o antigo colapso com as circunstâncias modernas.
"Sabemos que houve aquecimento global, sabemos que as florestas tropicais colapsaram em resposta, mas ainda não entendemos o que causou este colapso", diz Falcon-Long.
"Vamos nos próximos cinco anos voltar e tentar chegar a uma boa resolução", acrescentou. "Primeiro, para saber a rapidez com que essas florestas entraram em colapso – uma década, cem anos, mil anos?"
"Também queremos saber as condições da atmosfera: se houve mudanças na atmosfera, se os níveis de dióxido de carbono estavam se elevando na atmosfera como estão hoje, e se isso estava precipitando o colapso das matas tropicais."
* Com informações do repórter Jonathan Amos, da BBC News em Liverpool.

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